Отец нации

Уважение и славу Тагиев приобрел благодаря тому, что большую часть своих доходов он отдавал на благотворительность, развитие и благоустройство родного города. Он помогал становлению в стране образования и искусства.
Великий меценат основал в Баку первую на мусульманском Востоке школу для девочек, построил театр, биржу, железную дорогу, основал службу пожарной охраны, провел водопровод. Он финансировал обучение талантливой молодежи за рубежом, спонсировал работу артистов.

В 1899 Гаджи Зейналабдин Тагиев заключил с иностранной фирмой договор на 25 тысяч рублей, пригласил из Франкфурта-на-Майне известного инженера Вильяма Линдлея, который имел опыт прокладки водопровода в городах Европы. Он поручает Линдлею провести изыскательские работы и доводит до сведения городской управы, что водопровод будет проведён в любом случае — с помощью государственной казны или за его собственный счёт. Линдлей находит в окрестностях Кубы, в 190 километрах от Баку, шолларскую воду. По его расчётам, этой воды вполне достаточно для водоснабжения города. Члены городской управы с недоверием отнеслись к этой находке и постарались похоронить проект заживо. Но Тагиев встал на защиту проекта и водопровод был проведён. Церемония прошла весьма торжественно. Кази Мир Магомед Керим выступил перед собравшимися с Кораном в руках. Он напомнил, что вода явилась основой божественного мироздания, прочёл благодарственную суру из Корана, помолился за здравие государя-императора и членов царской фамилии. Поздравив горожан с завершением строительства водопровода, кази пожелал многие лета всем тем, кто приложил силы и средства к этому благородному делу, особенно отметив при этом заслуги Гаджи Зейналабдина Тагиева, которому и была доверена честь первому открыть кран. Эту честь Гаджи разделил со старым кузнецом, самоотверженно потрудившимся на прокладке водопровода — мастером Агаджаве.

Азербайджанское население города Шуша посылало отчаянные телеграммы Гаджи Зейналабдину Тагиеву. Тот, как действительный статский советник, используя право, данное ему законом, телеграфирует Воронцову-Дашкову, мол, я послал в Шушу верблюжьим караваном и фургонами продовольствие для оказания помощи голодающему населению города; прошу вас обеспечить безопасность людей и груза. Наместник переадресовал депешу своему заместителю по военным делам — Греневу. Тот разрешил отправку продовольствия и приставил к каравану отряд солдат. Таким образом народ был избавлен от голода.

У Тагиева есть большие заслуги в области книгоиздания. При его поддержке Коран был переведен на азербайджанский язык.

Как пишут различные издания, в начале ХХ века Нариман Нариманов, получивший высшее медицинское образование на средства Тагиева, подсчитал, что на благо своей нации меценат потратил более 1 млн. рублей золотом. Сегодня эта сумма составляет сотни миллионов долларов.
За доброе сердце и благородные поступки в народе Тагиева называли «Эль атасы» (Отец нации).